Meteoritos: ¿Qué son?, características, composición, tipos y más

Los meteoritos son piezas sólidas de escombros de un objeto, como un cometa, asteroide o meteoroide, que se origina en el espacio exterior y sobrevive a su paso a través de la atmósfera para alcanzar la superficie de un planeta o una luna. Cuando el objeto entra en la atmósfera, varios factores como la fricción, la presión y las interacciones químicas con los gases atmosféricos hacen que se caliente e irradie esa energía.

Se convierte entonces en un meteoro y forma una bola de fuego, también conocida como estrella fugaz o estrella fugaz; los astrónomos llaman “bólidos” a los ejemplos más brillantes. Los meteoritos varían mucho en tamaño. Para los geólogos, un bólido es un meteorito lo suficientemente grande como para crear un cráter.

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¿Qué son meteoritos?

Los meteoritos son pedazos de otros cuerpos en nuestro sistema solar que llegan al suelo cuando un meteorito o “estrella fugaz” destella a través de nuestra atmósfera a velocidades de 15 a 70 kilómetros por segundo (aproximadamente 32.000 a 150.000 millas por hora). La mayoría se originan en asteroides destrozados por impactos con otros asteroides. En algunos casos provienen de la Luna y, presumiblemente, de los cometas y del planeta Marte.

Los meteoritos que se encuentran después de que se ha presenciado un evento meteórico se llaman “caídas”, mientras que los que se encuentran por casualidad se llaman “hallazgos”. Los meteoritos suelen llevar el nombre de una ciudad o de un gran hito geográfico más cercano a la caída o al hallazgo, denominados colectivamente localidades. La palabra “meteorito” puede referirse a un espécimen individual, a aquellos recolectados dentro de un campo esparcido, o a una localidad específica.

La masa recuperada de meteoritos representa algunos de los materiales más escasos de la Tierra, mucho más raros que el oro, pero nos presenta algunos de los materiales originales de los que se formó toda la Tierra. Debido a su escasez y a su origen primitivo, los meteoritos son buscados tanto por coleccionistas como por investigadores. (Ver: Curiosidades del Planeta Mercurio)

Características

Las características de los meteoritos son:

Tamaño

El tamaño de los meteoritos varía desde unos pocos milímetros hasta varios pies de diámetro. El meteorito individual más grande conocido, Hoba (hierro, Namibia), se muestra aquí con una colección de pequeños especímenes de Holbrook (condritita, Arizona). Hoba mide poco menos de 9 pies (2,7 metros) de ancho, mientras que las piezas de Holbrook miden hasta 1 centímetro (1 pulgada = 2,5 centímetros).

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Forma

Los meteoritos rara vez tienen forma redonda. Son típicamente irregulares, con bordes redondeados.

Color

La superficie de un meteorito recién caído aparecerá negra y brillante debido a la presencia de una “corteza de fusión”, el resultado del calentamiento por fricción y la abrasión (o ablación) de la superficie exterior de la roca al pasar a través de la atmósfera terrestre (ver Pasamonte, abajo). Sin embargo, cuanto más tiempo ha estado un meteorito en la Tierra, más se desgasta la corteza de fusión, dejando al meteorito de un color marrón oxidado (ver Canyon Diablo, abajo).

Superficie

Mientras que la mayoría de los meteoritos tienen una superficie lisa y sin agujeros, algunos muestran líneas de flujo delgadas o características similares a las de las huellas dactilares llamadas regmagliptos. Las líneas de flujo son vetas enfriadas de corteza de fusión una vez derretida. Los regmagliptos son probablemente causados por la severa fusión y abrasión de los componentes del meteorito al entrar en la atmósfera terrestre.

Peso

En general, los meteoritos son más pesados que las rocas de la Tierra del mismo tamaño porque tienen un mayor contenido de níquel-hierro. Las rocas naturales de la Tierra suelen ser pobres en metales, particularmente níquel, en comparación con los meteoritos. El meteorito de hierro del tamaño de una bola blanda (Losttown) a la izquierda pesa más de 5.5 libras, mientras que el hierro grande y regmagliptado a la derecha (Henbury) pesa más de 282 libras, y mide menos de 24 pulgadas de largo en su punto más ancho.

Interior

La mayoría de los meteoritos pedregosos, especialmente los condritos ordinarios (el tipo más común de meteorito recuperado en la Tierra) exhibirán pequeñas manchas metálicas en una superficie rota, cortada o pulida. Además, la mayoría de los meteoritos pedregosos exhiben pequeñas condrículas redondas. Esta sección de Mezö-Madaras mide ~4 pulgadas.

Como su nombre lo indica, los meteoritos de hierro consisten casi totalmente en metal. El distintivo diseño de Widmanstätten (llamado así por el Conde Alois von Beckh Widmanstätten, director de la Fábrica de Porcelana Imperial Austriaca, en 1808), visto en algunas superficies de meteoritos de hierro grabadas al aguafuerte, es creado por la estructura cristalina entrelazada de dos aleaciones de níquel-hierro (kamacita y taenita).

Los meteoritos de hierro-piedra contienen aproximadamente 50% de silicato y 50% de metal que, en algunos pallasitas, pueden mostrar líneas de Widmanstätten después del grabado.

Magnetismo

Un imán será atraído por la mayoría de los meteoritos, incluso los pedregosos, debido a su alto contenido de hierro y níquel.

Composición

En marzo de 2015, los científicos de la NASA informaron que, por primera vez, se han formado en el laboratorio compuestos orgánicos complejos que se encuentran en el ADN y el ARN, incluyendo el uracil, la citosina y la timina, en condiciones de espacio exterior, utilizando productos químicos de partida, como la pirimidina, que se encuentran en los meteoritos. La pirimidina, al igual que los hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP), la sustancia química más rica en carbono que se encuentra en el Universo, puede haberse formado en gigantes rojos o en polvo interestelar y nubes de gas, según los científicos.

En enero de 2018, los investigadores encontraron que los meteoritos de 4.500 millones de años de antigüedad encontrados en la Tierra contenían agua líquida junto con sustancias orgánicas complejas prebióticas que podrían ser ingredientes para la vida.

Tipos de meteoritos

La mayoría de los meteoritos son meteoritos pedregosos, clasificados como condritos y acondriotas. Sólo alrededor del 6% de los meteoritos son meteoritos de hierro o una mezcla de roca y metal, los meteoritos de hierro y piedra. La clasificación moderna de los meteoritos es compleja. El documento de revisión de Krot et al. (2007) resume la taxonomía moderna de los meteoritos.

Alrededor del 86% de los meteoritos son condritos, que reciben su nombre por las pequeñas partículas redondas que contienen. Estas partículas, o condrules, están compuestas principalmente de minerales de silicato que parecen haberse derretido mientras eran objetos que flotaban libremente en el espacio. Ciertos tipos de condritas también contienen pequeñas cantidades de materia orgánica, incluyendo aminoácidos y granos presolares.

Las Condritas tienen típicamente unos 4,55 mil millones de años de antigüedad y se cree que representan material del cinturón de asteroides que nunca se fusionó en grandes cuerpos. Al igual que los cometas, los asteroides condríticos son algunos de los materiales más antiguos y primitivos del sistema solar. Los Condritas son considerados a menudo como “los bloques de construcción de los planetas”. (Ver: Quien creo o como surgió el universo)

Alrededor del 8% de los meteoritos son acondriotas (lo que significa que no contienen condrules), algunos de los cuales son similares a las rocas ígneas terrestres. La mayoría de las acondritas son también rocas antiguas, y se cree que representan material de la corteza terrestre de planetesimales diferenciados. Una gran familia de acondriotas (los meteoritos HED) puede haberse originado en el cuerpo padre de la familia Vesta, aunque esta afirmación es discutible. Otros derivan de asteroides no identificados.

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Dos pequeños grupos de acondriotas son especiales, ya que son más jóvenes y no parecen provenir del cinturón de asteroides. Uno de estos grupos proviene de la Luna, e incluye rocas similares a las que trajeron a la Tierra los programas Apolo y Luna. El otro grupo es casi con toda seguridad de Marte y constituye los únicos materiales de otros planetas recuperados por los humanos.

Aproximadamente el 5% de los meteoritos que se han visto caer son meteoritos de hierro compuestos de aleaciones de hierro y níquel, como kamacita y/o tenita. Se cree que la mayoría de los meteoritos de hierro provienen de los núcleos de planetesimales que alguna vez fueron fundidos. Al igual que con la Tierra, el metal más denso se separó del material de silicato y se hundió hacia el centro del planetesimal, formando su núcleo. Después de que el planetesimal se solidificó, se rompió en una colisión con otro planetesimal.

Debido a la baja abundancia de meteoritos de hierro en áreas de recolección como la Antártida, donde se puede recuperar la mayor parte del material meteorológico que ha caído, es posible que el porcentaje de caídas de meteoritos de hierro sea inferior al 5%. Esto se explicaría por un sesgo de recuperación; los laicos son más propensos a notar y recuperar masas sólidas de metal que la mayoría de los otros tipos de meteoritos. La abundancia de meteoritos de hierro en relación con el total de los hallazgos antárticos es del 0,4%.

Los meteoritos de hierro-piedra constituyen el 1% restante. Son una mezcla de metal de hierro-níquel y minerales de silicato. Se cree que un tipo, llamado pallasitas, se originó en la zona límite por encima de las regiones centrales donde se originaron los meteoritos de hierro. El otro tipo importante de meteoritos de hierro-piedra son los mesosideritas.

Las tektitas (del griego tektos, molten) no son meteoritos en sí mismos, sino más bien objetos de vidrio natural de hasta unos pocos centímetros de tamaño que fueron formados -según la mayoría de los científicos- por el impacto de grandes meteoritos en la superficie de la Tierra. Algunos investigadores han favorecido a las tektitas que se originan en la Luna como eyectas volcánicas, pero esta teoría ha perdido mucho de su apoyo en las últimas décadas.

Meteoritos lunares

Un meteorito lunar es un meteorito que se sabe que se originó en la Luna. Un meteorito que golpea la Luna es normalmente clasificado como un fenómeno lunar transitorio.
En enero de 1982, John Schutt, dirigiendo una expedición a la Antártida para el programa ANSMET, encontró un meteorito que reconoció como inusual. Poco después, el meteorito ahora llamado Allan Hills 81005 fue enviado a Washington, DC, donde el geoquímico de la Institución Smithsonian Brian Mason reconoció que la muestra era diferente a cualquier otro meteorito conocido y se parecía a algunas rocas traídas de la Luna por el programa Apolo.
Varios años después, los científicos japoneses reconocieron que también habían recolectado un meteorito lunar, Yamato 791197, durante la temporada de campo de 1979 en la Antártida. Hasta agosto de 2017, se han descubierto alrededor de 306 meteoritos lunares, que tal vez representan más de 30 caídas de meteorito separadas (es decir, muchas de las piedras son fragmentos “emparejados” del mismo meteoroide). La masa total es de más de 190 kilogramos (420 lb). Todos los meteoritos lunares se han encontrado en los desiertos; la mayoría se han encontrado en la Antártida, el norte de África y el Sultanato de Omán.  Todavía no se ha encontrado ninguno en América del Norte, América del Sur o Europa.
El origen lunar se establece comparando la mineralogía, la composición química y la composición isotópica entre los meteoritos y las muestras de la Luna recogidas por las misiones Apolo.

Meteoritos rocosos

El grupo más grande de meteoritos son las piedras, y una vez formaron parte de la corteza exterior de un planeta o asteroide. Muchos meteoritos de piedra -especialmente los que han estado en la superficie de nuestro planeta durante un largo período de tiempo- con frecuencia se parecen mucho a las rocas terrestres, y puede hacer falta un ojo experto para verlos cuando se caza con meteoritos en el campo. Las piedras recién caídas exhibirán una corteza de fusión negra, creada cuando la superficie literalmente se quemó durante el vuelo, y la gran mayoría de las piedras contienen suficiente hierro para que se adhieran fácilmente a un poderoso imán.

Algunos meteoritos de piedra contienen inclusiones pequeñas, coloridas, como granos, conocidas como “condrules”. Estos diminutos granos se originaron en la nebulosa solar, y por lo tanto son anteriores a la formación de nuestro planeta y del resto del sistema solar, convirtiéndolos en la materia conocida más antigua de que disponemos para nuestro estudio. Los meteoritos de piedra que contienen estas condrules son conocidos como “condritas”.

Las rocas espaciales sin condritas se conocen como “acondritas”. Estas son rocas volcánicas del espacio que se formaron a partir de la actividad ígnea dentro de sus cuerpos padres, donde la fusión y recristalización erradicaron todo rastro de las antiguas condrículas. Las acondrititas contienen poco o nada de hierro extraterrestre, lo que las hace mucho más difíciles de encontrar que la mayoría de los otros meteoritos, aunque los especímenes a menudo muestran una notable corteza de fusión brillante que se parece casi a la pintura de esmalte.

Lluvia de meteoritos

Una lluvia de meteoritos es un evento celestial en el que se observa que varios meteoros irradian, o se originan, desde un punto del cielo nocturno. Estos meteoros son causados por corrientes de escombros cósmicos llamados meteoroides que entran a la atmósfera de la Tierra a velocidades extremadamente altas en trayectorias paralelas. La mayoría de los meteoritos son más pequeños que un grano de arena, por lo que casi todos se desintegran y nunca golpean la superficie de la Tierra.

Las lluvias de meteoritos intensas o inusuales se conocen como estallidos de meteoritos y tormentas de meteoritos, que pueden producir más de 1000 meteoros por hora. El Centro de Datos Meteorológicos enumera más de 900 presuntas lluvias de meteoritos, de las cuales unas 100 están bien establecidas. Varias organizaciones ofrecen oportunidades de visualización en Internet.

Evolución histórica

La primera gran tormenta en la era moderna fue la de las Leónidas de noviembre de 1833. Una estimación es de más de cien mil meteoros por hora, pero otra, hecha mientras la tormenta se calmaba, estimada en más de doscientos mil meteoros durante las nueve horas de tormenta en toda la región de Norteamérica al este de las Montañas Rocosas. American Denison Olmsted (1791-1859) explicó el evento con mayor precisión.

Después de pasar las últimas semanas de 1833 recogiendo información, presentó sus hallazgos en enero de 1834 al American Journal of Science and Arts, publicado entre enero y abril de 1834, y en enero de 1836. Notó que la lluvia era de corta duración y no se veía en Europa, y que los meteoros irradiaban desde un punto de la constelación de Leo y especuló que los meteoros se habían originado a partir de una nube de partículas en el espacio. El trabajo continuó, aunque se llegó a comprender la naturaleza anual de las lluvias a través de la ocurrencia de tormentas que dejaron perplejos a los investigadores.

En la década de 1890, el astrónomo irlandés George Johnstone Stoney (1826-1911) y el astrónomo británico Arthur Matthew Weld Downing (1850-1917), fueron los primeros en intentar calcular la posición del polvo en la órbita terrestre. Estudiaron el polvo expulsado en 1866 por el cometa 55P/Tempel-Tuttle antes del regreso anticipado de la lluvia de Leonid de 1898 y 1899. Se anticiparon tormentas meteorológicas, pero los cálculos finales mostraron que la mayor parte del polvo estaría muy dentro de la órbita de la Tierra.

Los mismos resultados fueron obtenidos independientemente por Adolf Berberich del Königliches Astronomisches Rechen Institut (Instituto Real de Computación Astronómica) en Berlín, Alemania. Aunque la ausencia de tormentas de meteoritos en esa temporada confirmó los cálculos, el avance de herramientas informáticas mucho mejores era necesario para llegar a predicciones fiables.

En 1981 Donald K. Yeomans del Jet Propulsion Laboratory revisó la historia de las lluvias de meteoritos para las Leónidas y la historia de la órbita dinámica del Cometa Tempel-Tuttle. Un gráfico de la misma fue adaptado y reeditado en Sky and Telescope. Mostraba posiciones relativas de la Tierra y Tempel-Tuttle y marcas donde la Tierra encontró polvo denso. Esto mostró que los meteoroides están mayormente detrás y fuera del camino del cometa, pero los caminos de la Tierra a través de la nube de partículas resultando en poderosas tormentas estaban muy cerca de caminos de casi ninguna actividad.

En 1985, E. D. Kondrat’eva y E. A. Reznikov de la Universidad Estatal de Kazan identificaron correctamente por primera vez los años en que se liberó polvo que fue responsable de varias tormentas de meteoritos Leonidas. En 1995, Peter Jenniskens predijo el estallido de Alpha Monocerotids de 1995 a partir de rastros de polvo. En previsión de la tormenta Leonid de 1999, Robert H. McNaught, David Asher y el finlandés Esko Lyytinen fueron los primeros en aplicar este método en Occidente.

En 2006 Jenniskens ha publicado predicciones para futuros encuentros con rastros de polvo que abarcan los próximos 50 años. Jérémie Vaubaillon sigue actualizando las previsiones basadas en las observaciones realizadas cada año por el Institut de Mécanique Céleste et de Calcul des Éphémérides (IMCCE).

Meteoritos a La Tierra

Han habido muchísimos meteoritos que han amenazado y se han estrellado en la Tierra desde hace miles de anos, a continuación los más importantes en el mundo:

Meteoritos en Rusia

El meteoro de Chelyabinsk fue un superbólido causado por un asteroide cercano a la Tierra de aproximadamente 20 metros que entró en la atmósfera terrestre sobre Rusia el 15 de febrero de 2013 a las 09:20 YEKT (03:20 UTC), con una velocidad de 19,16 ± 0,15 kilómetros por segundo (60.000-69.000 km/h o 40.000-42.900 mph). Rápidamente se convirtió en un brillante meteoro superbólido sobre la región sur de los Urales.

La luz del meteoro era más brillante que el Sol, visible hasta a 100 km (62 millas) de distancia. Se observó en una amplia zona de la región y en las repúblicas vecinas. Algunos testigos presenciales también sintieron el intenso calor de la bola de fuego.

Debido a su alta velocidad y ángulo de entrada a la atmósfera, el objeto explotó en una ráfaga de aire sobre la Región de Cheliabinsk, a una altura de alrededor de 29,7 km (18,5 millas; 97.000 pies). La explosión generó un relámpago brillante, produciendo una nube caliente de polvo y gas que penetró hasta 26,2 km (16,3 millas), y muchos meteoritos fragmentarios pequeños sobrevivientes, así como una gran onda de choque.

La mayor parte de la energía del objeto fue absorbida por la atmósfera, con una energía cinética total antes del impacto atmosférico estimada a partir de mediciones de infrasonido y sísmicas que equivale al rendimiento de explosión de 400-500 kilotones de TNT (alrededor de 1.4-1.8 PJ) – 26 a 33 veces más energía que la liberada por la bomba atómica detonada en Hiroshima.

El objeto no fue detectado antes de su entrada en la atmósfera, en parte porque su radiante estaba cerca del Sol. Su explosión creó pánico entre los residentes locales, y cerca de 1.500 personas resultaron heridas lo suficientemente graves como para buscar tratamiento médico.

Todas las lesiones se debieron a efectos indirectos más que al meteorito mismo, principalmente de vidrios rotos de las ventanas que fueron soplados cuando llegó la onda de choque, minutos después del destello del superbólido. Unos 7.200 edificios en seis ciudades de la región resultaron dañados por la onda expansiva de la explosión, y las autoridades se apresuraron a ayudar a reparar las estructuras a temperaturas bajo cero.

Con una masa inicial estimada de entre 12.000 y 13.000 y 14.000 toneladas métricas (13.000 y 14.000 toneladas cortas, más pesadas que la Torre Eiffel) y un diámetro de unos 20 metros, es el mayor objeto natural conocido que ha entrado en la atmósfera terrestre desde el evento de Tunguska de 1908, que destruyó una zona amplia, remota, boscosa y muy poco poblada de Siberia. El meteoro de Cheliabinsk es también el único meteoro que se ha confirmado que ha causado un gran número de heridas. No se reportaron muertes.

El acercamiento cercano, pronosticado con anterioridad y bien publicitado, de un asteroide más grande el mismo día, el 367943 Duende, de aproximadamente 30 metros, ocurrió unas 16 horas más tarde; las órbitas muy diferentes de los dos objetos demostraron que no estaban relacionados entre sí.

Meteoritos en España

Un par de días después del hecho, algunos curiosos se dirigieron hacia el lugar de la caída, “y se quedaron atónitos, sin saber quién pudo haberla creado”. Mientras mezclaban un poco la tierra y no descubrían nada, “pasaban por alto” la ocasión. Posteriormente, en medio de la recogida de grano, uno de los coleccionistas fue golpeado por la abertura formada por el meteoro “y excavando con la hoz se puso en contacto con un cuerpo duro y seguro, que transmitió a sus amigos”, cuyo interés les impulsó a adentrarse más en la tierra para percibir lo que estaban encontrando.

Encontraron una piedra de figura cuadrangular, de tonalidad negruzca y de un peso notable que contrastaba con su volumen, ya que tenía diez arrobas y quince libras, que, junto con la forma en que no se parecía a ninguna de las piedras que habían visto hasta entonces en ese entorno ni en ningún otro lugar, llamaron su consideración enormemente, tomando sin fin una de ellas una pieza con un golpe que golpeó con un martillo de hierro, tal y como aparece en el archivo.

Lugar del efecto

Hasta un par de años antes la zona correcta de Molina de Segura donde la piedra afectada era oscura. A partir del examen realizado por Jesús Martínez-Frías y Rosario Lunar Hernández y su artículo “Molina de Segura: la mayor caída de estrellas fugaces de España”, distribuido en el diario lógico Astronomía y Geofísica, ha sido concebible decidir el territorio en el que cayó este avión.

Para ello consideraron la declaración recogida de Martínez Fortún, quien demostró que su casa estaba en el Partido de la Ornera. En los últimos tiempos se ha pronunciado el lugar del entusiasmo por la tierra de la Región de Murcia al lugar conocido como “Entorno del Rellano y estrella fugaz de Molina de Segura”, situado entre las comarcas de Campotejar y La Hornera. (Ver: Cómo la luna afecta a las Mareas)

Donación del meteoro

Martínez Fortún optó por enviar el avión a uno de los centros históricos lógicos del Reino, para que, estando en el traslado de los hombres de ciencia, lo examinaran con la debida consideración. Para ello, recogió las declaraciones de los testigos y, junto con otras informaciones, las incluyó en el informe que grabó bajo la mirada constante de un juez murciano.

La estrella fugaz se dividió en 16 piezas y midió 144 kg. En 1863, la reina Isabel II consintió en entregar el auto al Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid, donde ha estado a plena vista desde ese punto en adelante. Enmarca una parte de la acumulación invariable del centro histórico, junto con otras tres piezas de 13,8 y 4 kilos de la misma.

El resto de las partes de la estrella fugaz de Molina de Segura, a lo largo de los años, también fueron transmitidas por diversas acumulaciones y establecimientos de todo el mundo, como por ejemplo el Museo de Historia Natural de Londres (Reino Unido), el Field Museum de Chicago (Estados Unidos) o la reunión de estrellas fugaces del Vaticano.

Generación del aerolito

El Aula de Naturaleza Alto de El Rellano (Molina de Segura), antigua escuela unitaria de El Rellano, reestablecida en 1998 para la preparación, el esclarecimiento y la formación ecológica, alberga en su pasillo expositivo la exposición permanente “El telón de fondo histórico de Molina a través de los fósiles”, con piezas muy apreciadas por los especialistas en ciencia fósil, y la propagación de la sección de estrella fugaz caída en Molina en 1858.

Meteoritos en Argentina

El Campo del Cielo se refiere a un grupo de meteoritos de hierro o al área donde fueron encontrados. Esta área está situada en el límite entre las provincias de Chaco y Santiago del Estero, a 1.000 kilómetros (620 millas) al noroeste de Buenos Aires, Argentina. El campo de cráteres cubre un área de 3 por 18.5 kilómetros (1.9 por 11.5 millas) y contiene por lo menos 26 cráteres, siendo el más grande 115 por 91 metros (377 por 299 pies).

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La edad de los cráteres se estima en 4.000-5.000 años. Los cráteres, que contienen masas de hierro, fueron reportados en 1576, pero ya eran bien conocidos por los habitantes aborígenes de la zona. Los cráteres y el área alrededor contienen numerosos fragmentos de un meteorito de hierro. El peso total de las piezas recuperadas hasta ahora es de unas 100 toneladas, lo que hace que el meteorito sea posiblemente el más pesado jamás recuperado en la Tierra.

Los dos fragmentos más grandes, el Chaco de 37 toneladas y el Gancedo de 30,8 toneladas, se encuentran entre las masas de meteoritos de una sola pieza más pesadas recuperadas en la Tierra, junto con el Hoba de 60 toneladas y un fragmento de 31 toneladas del meteorito del Cabo York.

En 1576, el gobernador de una provincia del norte argentino encargó a los militares la búsqueda de una enorme masa de hierro, que había oído que los nativos utilizaban para sus armas. Los nativos afirmaban que la masa había caído del cielo en un lugar que llamaban Piguem Nonralta y que el español tradujo como Campo del Cielo. La expedición encontró una gran masa de metal saliendo del suelo. Asumieron que era una mina de hierro y trajeron algunas muestras, que fueron descritas como de una pureza inusual.

El gobernador documentó la expedición y depositó el informe en el Archivo General de Indias de Sevilla, pero rápidamente se olvidó y los informes posteriores sobre la zona no hicieron más que repetir las leyendas indígenas. Siguiendo las leyendas, en 1774 Don Bartolomé Francisco de Maguna redescubrió la masa de hierro que llamó el Mesón de Fierro. Maguna pensó que la masa era la punta de una vena de hierro.

La siguiente expedición, dirigida por Rubin de Celis en 1783, utilizó explosivos para despejar el terreno alrededor de la masa y descubrió que probablemente se trataba de una sola piedra. Celis estimó su masa en 15 toneladas y la abandonó por no valer nada. Él mismo no creía que la piedra había caído del cielo y asumió que se había formado por una erupción volcánica.

Sin embargo, envió las muestras a la Royal Society de Londres y publicó su informe en la revista Philosophical Transactions of the Royal Society. Esas muestras fueron analizadas más tarde y se encontró que contenían 90% de hierro y 10% de níquel y asignadas a un origen meteorológico.

Más tarde, se encontraron muchas piezas de hierro en la zona, que pesaban desde unos pocos miligramos hasta 34 toneladas. Una masa de aproximadamente 1 tonelada conocida como Otumpa fue localizada en 1803. Una porción de 634 kilogramos (1.398 lb) de esta masa fue llevada a Buenos Aires en 1813 y luego donada al Museo Británico. En el cuadro que figura a continuación se resumen otros fragmentos de gran tamaño. La masa llamada el Taco era originalmente de 3,090 kilogramos (6,810 lb), pero el fragmento más grande que queda pesa 1,998 kilogramos (4,405 lb).

La mayor masa de 37 toneladas se localizó en 1969 a una profundidad de 5 metros (16 pies) utilizando un detector de metales. Esta piedra, llamada El Chaco, es el segundo meteorito de una sola pieza más pesado después del meteorito Hoba (Namibia) que pesa 60 toneladas. Sin embargo, la masa total de los fragmentos de Campo del Cielo encontrados hasta ahora supera las 60 toneladas, lo que lo convierte en el meteorito más pesado jamás recuperado en la Tierra. La piedra ya había sido trasladada fuera del país, pero fue devuelta a Campo del Cielo y ahora está protegida por una ley provincial.

En 2015, la policía arrestó a cuatro presuntos contrabandistas que intentaban robar más de una tonelada de meteoritos protegidos. En 2016, se descubrió la segunda pieza más grande del meteorito Campo del Cielo. Llamado el meteorito Gancedo por la cercana ciudad de Gancedo, que prestó equipo para ayudar en la extracción, este meteorito de níquel-hierro tiene una masa de 30.800 kg, menos que “El Chaco”, pero sigue siendo uno de los meteoritos más grandes jamás encontrados.

Meteoritos en Chaco

El Meteorito Gancedo es el segundo fragmento más grande conocido de la lluvia de meteoritos que cayó en Campo del Cielo, en Charata, Provincia del Chaco, Argentina.

Según los primeros informes, el meteorito pesa aproximadamente 30.800 kilogramos (34,0 toneladas cortas), lo que lo convierte en el tercer meteorito más grande encontrado en las Américas y el cuarto más grande del mundo. En comparación, El Chaco, que también forma parte de la caída del meteorito Campo del Cielo, pesa unos 37.000 kilogramos (41 toneladas cortas), lo que lo convierte en el segundo más grande del mundo, mientras que Anighito, parte de la caída masiva del meteorito del Cabo York que se encuentra en Groenlandia, pesa 31.000 kilogramos (34 toneladas cortas). El mayor hallazgo de una sola pieza sigue siendo el meteorito Hoba, que se estimó en 60.000 kilogramos (66 toneladas cortas).

El meteorito Gancedo fue descubierto bajo tierra el 10 de septiembre de 2016 por un equipo de exploradores de la Asociación de Astronomía del Chaco. El sitio del descubrimiento se encuentra a varios kilómetros al sur de la ciudad de Gancedo, en el suroeste de la provincia del Chaco.

El descubrimiento se hizo en el área conocida como Campo del Cielo, donde hace aproximadamente 4.500 años una lluvia de meteoritos metálicos provenientes de un solo cuerpo padre cayó a la tierra.

Durante la extracción del meteorito, la presencia de agua subterránea lo pone en peligro. La cercana localidad de Gancedo proporcionó la maquinaria que hizo posible la extracción, por lo que el equipo que realizó la extracción decidió bautizar el meteorito con el nombre de la localidad de Gancedo.

Este es el primer descubrimiento a tal escala que se lleva a cabo a través de estudios realizados por un equipo local de la provincia del Chaco. Con este descubrimiento, la región del Chaco es la fuente del segundo y cuarto meteoritos más grandes encontrados hasta la fecha. El meteorito de una sola pieza más masivo encontrado hasta la fecha es el meteorito Hoba, que fue encontrado en 1920 bajo un campo de cultivo en Namibia y pesa más de 66 toneladas.

Meteoritos verdes

Las bolas de fuego verdes son un tipo de objeto volador no identificado que ha sido visto en el cielo desde finales de la década de 1940. Los primeros avistamientos ocurrieron principalmente en el suroeste de los Estados Unidos, particularmente en Nuevo México. Una vez fueron una preocupación notable para el gobierno de los Estados Unidos porque a menudo se agrupaban en torno a instalaciones militares y de investigación delicadas, como Los Álamos y el Laboratorio Nacional de Sandia, entonces la base de Sandia.

El Dr. Lincoln LaPaz, experto en meteorología, dirigió gran parte de la investigación sobre las bolas de fuego en nombre de los militares. La conclusión de LaPaz fue que los objetos mostraban demasiadas características anómalas como para ser un tipo de meteorito y que, en cambio, eran artificiales, tal vez dispositivos secretos de espionaje soviético. Las bolas de fuego verdes fueron vistas por mucha gente de alta reputación, incluyendo a LaPaz, distinguidos científicos de Los Álamos, oficiales de inteligencia de la Base Aérea de Kirtland y personal de Defensa del Comando Aéreo.

Una conferencia en Los Álamos en febrero de 1949, a la que asistieron los observadores mencionados anteriormente, el Proyecto Sign, el físico de la atmósfera superior de renombre mundial, el Dr. Joseph Kaplan, el científico de la bomba H, el Dr. Edward Teller, y otros científicos y militares, concluyeron, aunque lejos de ser unánimes, que las bolas de fuego verdes eran fenómenos naturales. (Ver: Cosmología Griega).

Para los asistentes a la conferencia, aunque la fuente de la bola de fuego verde era desconocida, su existencia era incuestionable. Se convocaron conferencias secretas en Los Álamos para estudiar el fenómeno y en Washington por el Consejo Asesor Científico de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

En diciembre de 1949 se estableció el Proyecto Twinkle, una red de estaciones de observación de bolas de fuego verdes y estaciones fotográficas, pero nunca se ejecutó plenamente. Se interrumpió dos años más tarde, con la conclusión oficial de que el fenómeno era probablemente de origen natural.

A las bolas de fuego verdes se les han dado orígenes naturales, artificiales y extraterrestres y se han asociado tanto con la Guerra Fría como con la ufología. Debido a la extensa documentación del gobierno sobre el fenómeno, muchos ufólogos consideran que las bolas de fuego verdes son uno de los ejemplos mejor documentados de objetos voladores no identificados (OVNIs).

Meteoritos y dinosaurios

El análisis de sedimentos antiguos tomados del fondo del Océano Atlántico respalda la opinión de que la extinción de los dinosaurios fue causada por un solo meteorito malvado que golpeó la Tierra, y no por múltiples impactos de rocas espaciales, según un nuevo estudio.

“La muestra que encontramos apoya fuertemente la hipótesis de impacto único”, dijo el investigador líder Ken MacLeod de la Universidad de Missouri-Columbia.

La evidencia geológica muestra que un meteorito gigante de unas seis millas de ancho se estrelló contra la península de Yucatán cerca de la actual ciudad mexicana de Chicxulub hace 65 millones de años. Según la teoría estándar, el impacto desencadenó erupciones volcánicas, terremotos masivos y tsunamis que enviaron polvo volando alto a la atmósfera, donde permaneció y bloqueó la luz del sol durante décadas o siglos.

Privados de los rayos del sol que dan vida, las plantas y los animales comenzaron a morir. Los cielos oscuros también causaron que las temperaturas se desplomaran y que los escombros blancos y calientes volvieran a caer a la Tierra, lo que provocó incendios forestales en todo el mundo, cuyo humo se mezcló con nubes de lluvia para crear un chubasco de ácido hirviente. Muchos científicos creen que las calamidades combinadas mataron la mayor parte de la vida en la Tierra, incluyendo los dinosaurios, en el llamado evento de extinción K-T.

Un pequeño equipo de científicos, sin embargo, ha argumentado que un solo meteorito no fue suficiente para terminar con el reinado de los dinosaurios, y que el impacto en Yucatán ocurrió 300.000 años antes de tiempo. La mayor defensora de este escenario alternativo es Gerta Keller, de la Universidad de Princeton.

Keller piensa que el impacto de Chicxulub, combinado con los volcanes de la India y el calentamiento global, sólo alteran el equilibrio ecológico, causando que muchas especies se reduzcan en tamaño. Pero estas cosas no fueron suficientes para desencadenar una extinción masiva, cree ella. En cambio, Keller especula que un segundo meteorito, actualmente no identificado, se estrelló en algún momento después de Chicxulub.

Pero un nuevo examen de los sedimentos tomados de la subida de Demerara en el Océano Atlántico arroja nuevas dudas sobre la opinión minoritaria de Keller.

Ubicada a unos 5.000 kilómetros de la Península de Yucatán, la elevación de Demerara se considera una distancia intermedia del lugar del impacto. La interpretación de las muestras recolectadas en lugares cercanos al cráter se complica por factores como las olas, los terremotos y los deslizamientos de tierra que fueron desencadenados por el impacto y que mezclan las capas de sedimentos. Las muestras de más lejos, mientras tanto, recibieron pocos escombros de impacto y son mucho menos útiles en la recreación de eventos.

La muestra de Demerara Rise proporciona una imagen inusualmente clara de los eventos en el momento de la extinción masiva que se llevó a los dinosaurios, argumenta MacLeod. El análisis reveló una capa única compuesta de material relacionado con el impacto, pero ninguna por encima o por debajo de esa capa. El sedimento de la elevación de Demerara, por lo tanto, no muestra “ningún apoyo para impactos múltiples u otras tensiones que conduzcan a o después de la deposición del material del impacto”, dijo MacLeod. Los hallazgos se detallan en una versión en línea del Geological Society of America Bulletin.

Meteoritos que amenazan La Tierra

Quédese tranquilo faltan 117 años para que esto ocurra y las probabilidades de que realmente suceda son de 1 en 2700. Sin embargo en la NASA hay preocupación por el “futuro de la humanidad” ante la amenaza del asteroide Bennu, que según la agencia espacial estadounidense, el 21 de septiembre de 2135 podría estrellarse contra la Tierra.

En 2016 surgió la misión Osiris Rex, que lanzó desde Cabo Cañaveral una nave con el objetivo de visitar al asteroide, estudiar su composición y analizar las posibilidades de que efectivamente impacte contra nuestro planeta. Se espera que el 3 de diciembre de este año arribe a su destino y pase dos años allí reconociendo la superficie y tomando 60 gramos de muestra que llegarán nuevamente en 2023. (Ver Artículo: Por qué la luna brilla).

Meteoritos más grandes del mundo

A menudo, cuando las rocas del espacio se lanzan hacia la Tierra, se queman en la atmósfera antes de llegar a nosotros. Los que se vaporizan se convierten en un meteoro – o en una estrella fugaz. Los pocos afortunados que hacen todo el viaje aterrizan en la Tierra como meteoritos. Una vez en la superficie, estos meteoritos pueden existir como una sola roca durante miles de años, excepto por un poco de desgaste.

Los asteroides son mucho más grandes, como el de hace 63 millones de años que aniquiló a los dinosaurios, y el de 2012 DA14 que por poco no llegó a la Tierra en 2013.

Aquí están algunas de las rocas espaciales más grandes que se han estrellado contra nosotros y sobreviven.

Willamette: es el meteorito más grande que se ha encontrado en los Estados Unidos, con 7,8 metros cuadrados (84 pies cuadrados) de largo y un peso de 15,5 toneladas (34.000 libras). Willamette es el meteorito más grande jamás encontrado en los Estados Unidos, con 7,8 metros cuadrados de largo y un peso de 15,5 toneladas.

El Meteorito Willamette está hecho de hierro y níquel y fue adquirido por el Museo Americano de Historia Natural de la ciudad de Nueva York en 1906. Tiene una pequeña e interesante historia adjunta, porque fue descubierta por Ellis Hughes en 1902, quien reconoció que era más que un pedazo de roca, y pasó tres meses trasladándola a tres cuartos de milla de la tierra propiedad de la Compañía de Hierro y Acero de Oregón, pero fue capturado. Mbozi fue descubierto en Tanzania en la década de 1930. Tiene 3 metros de largo y un peso estimado de 25 toneladas, o casi el doble del de Willamette.

Mbozi: fue descubierto en Tanzania en la década de 1930. Tiene 3 metros de largo y un peso estimado de 25 toneladas, o casi el doble del de Willamette. Mbozi fue una vez una piedra sagrada para el pueblo de Tanzania, que la llama kimondo. No se encontró ningún cráter, lo que significa que probablemente rodó como una roca cuando golpeó la superficie de la Tierra.

Mbozi fue parcialmente enterrado cuando se descubrió por primera vez, por lo que la gente cavó la ladera de la colina a su alrededor, dejando un pilar de tierra debajo, que luego se convirtió en un zócalo. El tercer meteorito más grande de la historia, el meteorito del Cabo York, chocó con la Tierra hace casi 10.000 años. El tercer meteorito más grande de la historia, el meteorito del Cabo York, chocó con la Tierra hace casi 10.000 años. El meteorito del Cabo York, o meteorito Agpalilik, fue descubierto en 1993 en Groenlandia y pesa unas 20 toneladas.

Ha existido desde hace mucho tiempo, y los inuits que vivían cerca de ella utilizaban otras piezas como fuente de mentalidad para herramientas y arpones. Actualmente está expuesto en el Museo Geológico de la Universidad de Copenhague, Dinamarca.

El meteorito Bacubirito es el meteorito más grande que se ha encontrado en México y pesa tanto como el Cabo York. El meteorito Bacubirito es el meteorito más grande que se ha encontrado en México y pesa tanto como el Cabo York. El meteorito Bacubirito fue fundado en 1863 por el geólogo Gilbert Ellis Bailey en el pueblo de Ranchito cerca del pueblo de Sinaloa de Leyva.

Había sido enviado allí por el diario de Chicago Interocean a América Central y del Sur, y excavó el meteorito con la ayuda de la gente local.Es un meteorito de hierro que pesa unas 20 toneladas y mide 4,25 metros de largo, 2 metros de ancho y 1,75 metros de alto. Actualmente se encuentra en exhibición en el Centro de Ciencias de Sinaloa.

El Chaco: es el segundo meteorito más grande de la Tierra, pesando casi el doble que Bacubirito. Además, es sólo un fragmento. El Chaco es el segundo meteorito más grande de la Tierra, pesando casi el doble que Bacubirito. Además, es sólo un fragmento. Un grupo de meteoritos llamado Campo del Cielo es responsable del campo de cráteres de 60 km2 del mismo nombre en Argentina. Uno de los fragmentos, El Chaco, es el segundo meteorito más pesado recuperado en la Tierra, con un peso de 37 toneladas.

Se localizó en 1969, a 5 metros bajo tierra utilizando un detector de metales, aunque los cráteres circundantes ya eran bien conocidos por los lugareños. En 1990 hubo un complot del cazador de meteoritos Robert Haag para robar el Chaco, pero fue capturado por un policía argentino local. Otro fragmento fue removido del suelo en 2016, se cree que forma parte de la misma ducha que El Chaco.

Pero el meteorito más grande de la tierra es este monstruo, llamado Hoba. Se encuentra en Namibia y nunca ha sido trasladado. Hoba pesa casi el doble que su rival más cercano, El Chaco, con 60 toneladas. Esto lo convierte en el mayor trozo de hierro natural conocido en la superficie de la Tierra, con 6,5 metros cuadrados. Se cree que desembarcó hace unos 80.000 años, y desde entonces nunca ha sido trasladado debido a su gran tamaño. Nunca tuvo que ser desenterrado tampoco – una teoría es que la forma del meteorito hizo que salte a lo largo de la superficie de la Tierra en lugar de estrellarse y enterrarse a sí mismo.

Meteoritos pequeños

Hace tiempo que los expertos dedican grandes esfuerzos a prever el impacto de asteroides contra nuestro planeta. En los últimos años, los diferentes programas de seguimiento han detectado 1608 asteroides potencialmente peligrosos (PHA, por sus siglas en inglés), 154 de los cuales presentan un diámetro superior al kilómetro. Además del seguimiento de tales objetos, otro reto consiste en monitorizar grandes bólidos meteóricos para identificar y cuantificar el peligro asociado a sus fragmentos.

La Unión Astronómica Internacional denomina a estas rocas «meteoroides», las cuales tienen, por definición, un diámetro máximo de diez metros (aquellas mayores siguen llamándose asteroides). Por lo general, la atmósfera terrestre actúa como un eficiente escudo protector contra pequeños asteroides. Sin embargo, en ocasiones estos cuerpos logran abrirse paso hasta la superficie terrestre, llegando incluso a excavar un cráter. El 15 de septiembre de 2007, por ejemplo, una roca de al menos tres metros de diámetro cayó en la región de Carancas, en Perú, donde excavó un cráter de casi 15 metros.

Meteoritos de oro

Los científicos han demostrado que la superficie de la Tierra se enriqueció con metales preciosos al impactar con meteoritos. La corteza y el manto de la Tierra tienen considerablemente más oro del que se espera de los modelos favorecidos de formación planetaria. Un estudio de la Universidad de Bristol examinó algunas de las rocas más antiguas de la Tierra, demostrando que el oro fue entregado por meteoritos mucho después de su formación.

Sus resultados se publican en Nature. Mientras se formaba la Tierra, el hierro se hundió en el centro del planeta, formando el núcleo. Cualquier metal precioso en la mezcla planetaria habría ido con este hierro y se habría concentrado en el núcleo, dejando el manto desprovisto de elementos como el oro, el platino y el osmio. Pero esto no es lo que observamos. De hecho, el manto de silicato tiene hasta 1.000 veces más oro de lo previsto.

En el pasado se propusieron varias razones para este enriquecimiento, incluyendo la entrega por meteoritos, aunque hasta ahora no ha sido posible demostrarlo. Al medir isótopos en rocas que tienen casi cuatro mil millones de años de antigüedad en Groenlandia, el equipo ha conseguido fechar la entrega de oro, y relacionarlo con un evento conocido como el “bombardeo terminal”. (“Ver Artículo: galaxias espirales“).

Meteoritos y asteroides

Asteroides, meteoritos y meteoritos… Podría decirse que estas rocas del espacio inspiran asombro y miedo entre nosotros, los terrícolas. Pero conocer un poco más sobre cada uno de ellos y cómo difieren puede eliminar algunos recelos potenciales. Aunque todas estas rocas se originan en el espacio, tienen diferentes nombres dependiendo de su ubicación, es decir, si están atravesando el espacio o si están atravesando la atmósfera e impactando la superficie de la Tierra.

En términos más sencillos, aquí están las definiciones:

Asteroide: un gran cuerpo rocoso en el espacio, en órbita alrededor del Sol.

Meteoroide: rocas o partículas mucho más pequeñas en órbita alrededor del Sol.

Meteoroide: Si un meteoroide entra en la atmósfera de la Tierra y se vaporiza, se convierte en un meteoroide, que a menudo se llama estrella fugaz.

Meteorito: Si un asteroide pequeño o un meteoroide grande sobrevive a su ardiente paso a través de la atmósfera de la Tierra y aterriza en la superficie de la Tierra, entonces se le llama meteorito.

Otro término relacionado es el bólido, que es un meteoro muy brillante que a menudo explota en la atmósfera. Esto también se puede llamar una bola de fuego.

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