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Los anillos de Neptuno se examinaron en detalle durante el vuelo de la Voyager 2 en agosto de 1989. Se estudiaron mediante imágenes ópticas y con observaciones de ocultaciones de luz ultravioleta y visible. La Voyager 2 observó los anillos en varios ángulos al Sol, produciendo imágenes de luz dispersas desde el frente, cruzando los anillos o iluminándolos en un ángulo intermedio.

Anillos de Neptuno

Anillos de Neptuno

Los anillos de Neptuno consisten principalmente en cinco anillos cuya presencia fue descubierta (como «arcos») en 1984 en Chile, por un lado por Patrice Bouchet, Reinhold Häfner y Jean Manfroid desde el Observatorio de La Silla (ESO) durante la conducción de un programa de observación de ocultación de estrellas propuestos por André Brahic, Bruno Sicardy y Françoise Roques del Observatorio de Paris-Meudon, y en segundo lugar por F. Vilas y L.R. Elicer para un programa liderado por Williams Hubbard.

Finalmente fueron fotografiados en 1989 por la nave espacial Voyager 2. Donde son más densos, son comparables a las partes menos densas de los anillos principales de Saturno, como el anillo C y la división Cassini. La mayor parte del sistema de anillos de Neptunia es más bien delgado y polvoriento, más como los anillos de Júpiter.

Los anillos de Neptuno llevan el nombre de los astrónomos que contribuyeron a importantes obras en el planeta: Galle, The Glassman, Lassell, Arago, y Adams. Neptuno también tiene un tenue anillo sin nombre que coincide con la órbita de la luna neptuniana Galatea. Tres lunas orbitan entre los otros anillos: Naiad, Thalassa y Despina.

Los anillos de Neptuno están hechos de materia extremadamente oscura, supuestamente compuestos orgánicos transformados bajo el efecto de la radiación, y similares a los que se encuentran en los anillos de Urano. La proporción de polvo en los anillos (entre 20% y 70%) es alta, mientras que su grosor óptico es bajo. (Ver Articulo: Atmósfera de Neptuno)

Descubrimiento y Observación

La primera referencia a los anillos alrededor de Neptuno se remonta a 1846, cuando William Lassell , el descubridor de Triton (el satélite más grande de Neptuno), creyó haber visto un anillo alrededor del planeta. Sin embargo, el descubrimiento que afirmó nunca fue confirmado, y es probable que esto fuera un artefacto.

La primera detección confiable de un anillo se realizó en 1968 por ocultación estelar, aunque este resultado pasó inadvertido hasta 1977, cuando se descubrieron los anillos de Urano. Poco después del descubrimiento de estos, un equipo de la Universidad de Villanova dirigido por Harold J. Reitsema, comenzó a buscar anillos alrededor de Neptuno.

El 24 de mayo de 1981, pudieron detectar una reducción significativa en la luminosidad de una estrella durante una ocultación; Sin embargo, la forma en que se desvaneció la estrella no evocó un anillo. Posteriormente, después de sobrevolar la Voyager, se establece que la ocultación se debió a la pequeña luna neptuniana Larissa, un evento muy inusual.

En la década de 1980, las ocultaciones significativas eran mucho más raras para Neptuno que para Urano, que en ese momento estaba cerca de la Vía Láctea y, por lo tanto, se movía frente a un campo de estrellas más denso. La siguiente ocultación de Neptuno, el 12 de septiembre de 1983, dio lugar a una posible detección de un anillo.

Anillos de Neptuno

Sin embargo, la observación del terreno no nos permitió sacar conclusiones. Durante los siguientes seis años, se observaron otras 50 ocultaciones, de las cuales solo alrededor de un tercio dieron resultados positivos. Sin duda había algo alrededor de Neptuno (probablemente arcos incompletos), pero las características del sistema de anillos no eran menos misteriosas.

Viajando finalmente estableció la existencia de anillos neptunianos durante su vuelo sobre el planeta en 1989. La sonda confirmó que las ocultaciones regulares observadas hasta ese momento estaban bien causadas por los arcos del anillo de Adams (ver más abajo). Después del sobrevuelo del Voyager, los anillos más claros (Adams y Le Verrier) fueron fotografiados a través del telescopio espacial Hubble y telescopios terrestres, siguiendo los avances en la resolución óptica y las técnicas de captación de luz.

Son visibles, ligeramente más allá del nivel del fondo cósmico de microondas, en las longitudes de onda que absorben el espectro del metano, y para lo cual el brillo de Neptuno se reduce significativamente. Los anillos más débiles están, por su parte, muy por debajo del umbral de visibilidad. (Ver Articulo: ¿Cuántas Lunas tiene Neptuno?)

Anillos de Neptuno

Propiedades Generales

Neptuno tiene cinco anillos con distintos nombres (en orden ascendente de distancia del planeta) Galle, Le Verrier, Lassell, Arago y Adams. Tres de ellos son estrechos, con anchos de unos 100 km como máximo; Galle y Lassell, por otro lado, son muy grandes: entre 2.000 y 5.000 km.

El anillo de Adams consiste en cinco arcos claros, tomados dentro de un anillo continuo más débil. Siguiendo la dirección contraria a las agujas del reloj, los arcos se denominan: Hermandad, Igualdad (1 y 2), Libertad y Coraje. Los tres primeros nombres vienen del lema francés. Esta terminología fue propuesta por aquellos que hicieron el descubrimiento durante las ocultaciones estelares en 1984 y 1985.

Cuatro lunas pequeñas tienen órbitas dentro del sistema de anillos: Naiad y Thalassa tienen sus órbitas en el intervalo entre los anillos de Galle y Le Verrier. Despina está justo dentro del anillo. El Verrier y Galatea están dentro del anillo Adams.

Los anillos de Neptuno contienen una gran cantidad de polvo cuyo tamaño es del orden de un micrómetro: la fracción de polvo según el corte considerado varía del 20% al 70%. En este sentido, son similares a los anillos de Júpiter, que comparten del 50% al 100% de polvo, y son muy diferentes de los anillos de Saturno y Urano, que contienen poco polvo (menos del 0,1%). (Ver Articulo: Planeta Neptuno)

Anillos de Neptuno

Las partículas en los anillos de Neptuno están hechas de un material oscuro, probablemente una mezcla de hielo y compuestos orgánicos transformados por radiación. Los anillos suelen ser rojizos; su albedo geométrico (0.05) y su albedo de enlace (0.01 a 0.02) son similares a los de las partículas de los anillos de Urano, así como a los de las lunas interiores de Neptuno; visualmente, son delgados (transparentes), su grosor óptico no excede de 0.1.

Considerados como un todo, los anillos de Neptuno se parecen a los de Júpiter, los dos sistemas están compuestos de anillos de polvo delgado y estrecho, y grandes anillos de polvo aún más tenues.

Los anillos de Neptuno, como los de Urano, son considerados relativamente jóvenes; su edad es, sin duda, mucho menor que la del sistema solar. Por otro lado, en cuanto a Urano, los anillos de Neptuno probablemente se formaron como resultado de la fragmentación de viejas lunas internas en colisiones.

El resultado de estas colisiones es la formación de cinturones de lunas pequeñas, que son fuentes de polvo para los anillos. En este sentido, los anillos de Neptuno son similares a las delgadas bandas de polvo que la Voyager 2 pudo observar entre los anillos principales de Urano.

Anillos de Neptuno

Anillos Interiores

Entre los anillos que se encuentran en el interior están:

Anillo Galle

El anillo más interno de Neptuno se llama el anillo de Galle, en honor a Johann Gottfried Galle, quien fue el primero en ver a Neptuno a través de un telescopio (1846). Es alrededor de 2000 km de ancho y entre órbita 41.000 km y 43.000 km del planeta. Es un anillo delgado con un grosor óptico promedio de aproximadamente 10 -4 y un grosor equivalente de 0.15 km. La proporción de polvo en este anillo se estima entre 40% y 70%.

Anillo Verrier

El siguiente anillo se llama el anillo Verrier, en honor a Urbain Le Verrier, quien predice la posición de Neptuno en 1846. De un radio orbital de casi 53,200 km, es estrecho, con un ancho de unos 113 km . Su grosor óptico es de 0.0062 ± 0.0015, lo que corresponde a un grosor equivalente de 0.7 ± 0.2 km. La proporción de polvo en el anillo de Le Verrier es del 40% al 70%. La pequeña luna neptuniana Despina, que está en órbita cerca de su borde interior en un radio de 52 526 km , probablemente favorece la contención del anillo actuando como un pastor

Anillo Lassell

El anillo de Lassell es el anillo más ancho del sistema neptuniano. Debe su nombre a William Lassell , el astrónomo inglés que descubrió Tritón, la luna más grande de Neptuno. El anillo se extiende en una capa delgada en el intervalo entre el anillo de Le Verrier a unos 53.200 km y el anillo de Arago (ver más abajo) a 57.200 km. Su grosor óptico promedio normal es de aproximadamente 10 -4 , lo que corresponde a un grosor equivalente de 0,4 km. El anillo está compuesto de polvo a una tasa del 20% al 40%.

Anillo Exterior

Entre los anillos que se encuentran más hacia el exterior están:

Anillo de Adán

El anillo exterior de Adams, cuya órbita tiene un radio de 63,930 km , es el anillo que más se estudió. Debe su nombre a John Couch Adams, quien podría predecir la posición de Neptuno independientemente del trabajo de Le Verrier. Este anillo es delgado, ligeramente excéntrico e inclinado, con un ancho total de aproximadamente 35 km (15 km a 50 km ), y su grosor óptico normal es aproximadamente 0.011 ± 0.003 de los arcos, lo que corresponde a una Profundidad equivalente de aproximadamente 0,4 km.

El anillo está compuesto de polvo a una tasa del 20% al 40% (menos que en otros anillos finos). La pequeña luna de Galatea está en órbita a lo largo del borde interno del anillo de Adams a 61.953 km , actúa como un satélite pastor y mantiene las partículas del anillo en un pequeño intervalo orbital después de una resonancia orbital de 42:43. La influencia gravitacional de Galatea se forma en el anillo de Adams, 42 disturbios radiales, cuya amplitud es de unos 30 km. Esto permitió calcular la masa de Galatea.

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