Vía Láctea o Galaxia del Sol: todo lo que debes saber

Desde hace millones de años, nuestros ancestros observaban las estrellas en el cielo, y reconocieron algo en particular, una vía de luces blancas que parecían armar un camino, la que llamaron la Vía Láctea o Galaxia del Sol

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¿Qué es la Vía Láctea o Galaxia del Sol?

Es la galaxia de la cual el Sol y nuestro Sistema Solar es residente, así como nuestro hogar, el planeta Tierra. Es una cinta de luz blanca tenue, que se expande a través del cielo y que posee una apariencia a un camino de leche, gracias a las estrellas que la conforman, del cual proviene su nombre. 

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Galaxia

Características de la Vía Láctea 

La Vía Láctea es un cúmulo con alrededor de 300 mil y 500 mil millones de estrellas, con un diámetro de 100 mil años luz, 10 mil años luz de espesor y con una masa de 2 billones mayor al Sol. 

Nuestra galaxia tiene la forma de una espiral barrada, tal como un tornado aplastado y está rodeada de nubes de hidrógeno, polvo y otros gases. 

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Las galaxias espirales son representadas por tener  un conglomerado de estrellas en el centro llamado bulbo, rodeado de un disco plano, formado por estrellas y materia interestelar, que a su vez arrastran brazos espirales también formados por estrellas, polvo y gas estelar.

Nuestra galaxia se divide en 4 brazos alrededor del centro, del cual se especula que es un agujero negro llamado Sagitario A. 

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Es la segunda más grande y brillosa del Grupo Local, donde la primera es su galaxia hermana Andrómeda. 

Documental sobre la Vía Láctea

Significado de Vía Láctea 

Vía Láctea proviene del latín, y fue el nombre que se le otorgó a la Galaxia por como se observaba en el cielo, y se traduce como “El camino de leche”. Los astrónomos y filósofos antiguos le pusieron este nombre por la procedencia mitológica que se le otorga y por su parecido a un rió de leche que se despliega por el firmamento. 

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Mitología de la Vía Láctea o Galaxia del Sol

Su nombre tiene procedencia de la mitología griega, específicamente del mito de Heracles, conocido como Hércules para los romanos. 

El mito relata que Zeus, rey de los Dioses, regente del Olimpo y dueño del rayo, le fue infiel a su esposa, Hera, con Alcmena, una mortal. Debido a esto, Hera, que era caracterizada por sus crudos celos, mantuvo a Heracles en el vientre de Alcmena por 10 meses, y a los 8 meses, lo amenazó con dos serpientes, las cuales Heracles estranguló con sus propias manos siendo tan solo un bebé. 

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Este semidiós, tan solo sería un héroe, pues el Oráculo profetizaba que para llegar a tener la inmortalidad de un dios tendría que probar la braveza que los dioses poseen.

Luego de esto, se cuenta que Atenea, diosa de la sabiduría y la estrategia, manipuló a Hera para dar de amamantar a Heracles, pero, al el héroe succionar con mucha fuerza, lastimó a la esposa de Zeus e hizo que Hera derramara leche, formándose así la Vía Láctea. 

Otros nombres 

Para la cultura azteca, la Vía Láctea o Galaxia del Sol representaba al dios de la Cacería, Mixcoatl, que significa “Serpiente de Nube”, serpenteando por el cielo, cazando y encarcelando a los monstruos del firmamento. 

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Sin embargo, para la mayoría de las culturas, representa un camino que seguir, pues para los españoles, era conocida como El Camino de Santiago, y hoy en día se sigue usando este nombre en esta y muchas mas regiones; para los celtas, representaba el camino que llevaba al castillo del reino de las Hadas; para los Vikingos, llevaba al Valhalla, reino espiritual y para los asiáticos, era un camino de agua de plata.

Rotación 

La Vía Láctea o Galaxia del Sol gira alrededor de un núcleo que une los polos galácticos, en torno al centro que es un agujero negro denominado Sagitario A. 

La vía láctea plantea un giro completo cada 200 millones de años luz, arrastrando sus brazos espirales en sentido de las agujas del reloj, lo que hace que la velocidad sea mayor mientras más se va acercando al centro. 

Curiosidades sobre la Vía Láctea o Galaxia del Sol 

La Vía Láctea y sus partes

La Vía láctea o Galaxia del Sol se puede dividir y clasificar de diferentes maneras debido a su gran tamaño.

Partes Básicas

Primero, se logra separan en 3 partes básicas, totalmente diferentes a las otras, el Halo galáctico, el Disco galáctico y el Bulbo galáctico

Halo

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Representa la zona que rodea la galaxia, como una cúpula, o de esfera, formada por un gas interestelar poco denso, estrellas enanas marrones y enanas rojas, y materia oscura.

Se cree que fue formada a principios de la creación de la galaxia, cuando tan solo era una nube en colapso y que estaba en proceso de aplanamiento para formar el espiral barrado.

Las estrellas están ubicadas en el Halo galáctico, rodeando esferoidalmente la galaxia, sin embargo, su comportamiento no es exacto, e incluso muchos materiales y estrellas provenientes del halo terminan ubicándose en el disco o en el bulbo debido a fenómenos irregulares que ocurren en su comportamiento. 

Este no parece tener polvo galáctico, y sus estrellas son de Población II, similares a las que posee el Bulbo. Cuenta con una considerable cantidad de cúmulos globulares y de materia oscura en algunas zonas. 

Las estrellas y los cúmulos que aquí se encuentran tienden a ser diferentes entre sí, lo que sugiere que provienen de otras galaxias las cuales la Vía Láctea o Galaxia del Sol ha devorado. 

Poseen una dirección y una rotación perpendicular al disco y muy brusca por lo que tiende a cruzar con este y a dejar rastros en el Disco galáctico

Disco 

El disco galáctico es aquél más visible de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, está conformada por estrellas de población I y son mucho mas jóvenes que las del Halo. 

El disco está conformado por 4 brazos espirales, 2 principales: Perseo y Cruz Centauro y 2 más que se extienden de los anteriores, Orión y Escuadra.

Está dividida en dos partes, el Disco grueso y el delgado, diferenciados porque el disco grueso es donde se encuentran las estrellas más viejas y que provienen de la formación inicial de la galaxia, el disco delgado está conformado por estrellas de la segunda fase, que se fueron acoplando al sistema galáctico al pasar los años. 

Los brazos de la Vía Láctea o Galaxia del Sol crecen a partir de un anillo de 5 kiloparsecs en radio que se encuentra en el núcleo de la galaxia, formado por una barra que une el disco con el bulbo.

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El crecimiento de nuestro Disco consta de una masa solar (su equivalente) por año solar, 365 días. Que es 5 veces menor a como era considerado antes.

En el disco, la gravedad es tan grande que atrae a todos los cuerpos que se encuentren cerca (lo que causa la adición de otras galaxias) y que la misma galaxia gire sobre si misma de forma inestable y con una fuerza específica. Mientras más cerca se este del núcleo o el bulbo pues la velocidad es mayor y es más inestable. 

El disco galáctico posee una masa de 60 mil millones mayor veces la del Sol en estrellas y polvo y produce de 15 a 20 mil millones de veces más la luz que aporta el Sol. 

Bulbo

El bulbo galáctico representa el centro de nuestra galaxia, y es la zona que más brillosa y con más densidad de estrellas. 

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Tiene una forma esferoidal, pero algo aplanada por la gravedad, se cree que también tiene un agujero negro llamado Sagitario A, por el cual el bulbo gira alrededor. 

Están conformadas por estrellas de Población II, enanas rojas y mayores, debido a que se desarrollaron al momento de la formación inicial de la galaxia, sin embargo, también se puede conseguir formación estelar en el bulbo de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, pues las barras que se encuentran en el mismo ayudan a transportar el polvo y gas, que se utilizan para la formación de estrellas. 

Posee una masa estelar aproximada de 20 mil millones de veces la masa del Sol y produce 5 mil millones de veces más luz que la estrella de nuestro sistema solar. 

Se considera un pseudobulbo, a diferencia de la Galaxia de Andrómeda, que posee un núcleo central; gracias a la barra que posee en el mismo. De allí su categoría de espiral barrada. 

En el centro galáctico, se cree que se halla un agujero negro supermasivo, de una magnitud mayor a los 4 millones de masas solares, sin embargo, su estudio profundo no ha sido capaz debido a la cantidad de polvo estelar que nubla la visión. 

Nuestra posición en la galaxia

Brazos espirales

Los brazos de la Vía Láctea o Galaxia del Sol son cama de estrellas, pues albergan una cantidad inimaginable de estrellas y cúmulos globulares, sin dejar de lado que es donde se encuentra el Sol y por ende nuestro sistema Solar y nuestro planeta.

En el  Disco Galáctico se desglosan aproximadamente 8 brazos de los cuales 4 son los principales, y el resto son secundarios, sin embargo estos no son definitivos, pues se siguen realizando estudios y análisis de nuestra propia galaxia para realizar con precisión un mapa exacto de la misma, y cada vez se siguen descubriendo más extensiones y conexiones entre los que ya conocemos.

Estos son los que se conocen hoy en día: 

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Brazo de Perseo

Es el más grande de todos los brazos de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, y recibe su nombre por su proximidad a la constelación de Perseo, que tan solo es de 7 mil años luz de distancia.

Se encuentra entre el brazos de Sagitario y el brazo del Cisne y se cree que tiene un radio de 10.700 pársecs

Según estudios de densidad, se cree que el brazo de Perseo se encuentra a unos 5.500 años luz de nuestro sistema solar.

Este brazo es el más cercano al Brazo local, que es aquel en donde se encuentra la Tierra.

Brazo de Sagitario 

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Es también llamado Sagitario-Carina, y es uno de los 4 brazos principales de nuestra galaxia. Esto debido a que se extiende desde la barra del núcleo galáctico y porque es una de las más largas y con mayor cantidad de estrellas.

Está ubicado entre el brazo de Cruz-Centauro y el de Orión y es bautizada con este nombre debido a que, desde la Tierra, se le puede observar muy cerca a la constelación de Sagitario.

Brazo de Norma – Cisne

Se refiere a uno de los más grandes brazos de la Vía Láctea, pues forma parte de los 4 brazos principales de la galaxia debido a su gran tamaño y densidad de estrellas.

Es dividida en dos partes, el brazo de Cisne y el Brazo de Norma, aunque se le puede llamar Brazo de Norma – Cisne para referirse a él por completo. El brazo del Cisne es el que se encuentra en las partes exteriores del brazo, separados del núcleo galáctico, mientras que el brazo de Norma es la parte conectada a la barra y al anillo nuclear, encontrándose cercano al bulbo de nuestra galaxia.

Se especula que su radio es aproximado a los 50 mil años luz y recibe su nombre gracias a su cercanía con la constelación del Cisne (Cygnus)

¿Cómo es la Vía Láctea?

Brazo de Orión 

El Brazo de Orión es el más importante de los brazos secundarios de la Vía Láctea, pues tiene la peculiaridad de ser el brazo donde se encuentra el sistema Solar, el Sol y por supuesto, el planeta Tierra.

Se encuentra entre los brazos de Sagitario y el brazo de Perseo e incluso, aunque actualmente es considerado un brazo secundario, estudios buscan comprobar si este puede llegar a ser una extensión del Brazo de Perseo y no uno independiente.

El Sol se encuentra en este brazo a unos 25 mil años luz del bulbo galáctico, cercano al borde interno de la Burbuja Local.

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Brazo de Cruz Centauro 

Es uno de los brazos secundarios que posee la Vía Láctea y se encuentra próximo al brazo de Perseo, brazo de Sagitario y el brazo de Norma.

Es uno de los que más presenta niveles de formación de estrellas entre todos los brazos, gracias a la cantidad de gas y polvo estelar que posee.

Este brazo recibe este nombre debido a que, vista desde la Tierra, atraviesa dos constelaciones llamadas así.

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Además está formada por un gran grupo de cúmulos de estrellas de los que se han descubierto casi 70 mil estrellas jóvenes y cúmulos de menos de 20 millones de años.

Este brazo era considerado uno de los más grandes antes de descubrir por completo los demás, sin embargo este rodea completamente la Vía Láctea dirigido contrario a las agujas del reloj y incluso se cree que este podría ser aún más largo de lo que se sabe. De ser esto cierto, Cruz Centauro seria el brazo más largo de la Vía Láctea e incluso entre muchas galaxias más realizando un rodeo de 360° grados.

Brazo Exterior 

En los últimos años se ha descubierto una nueva extensión de la Vía Láctea, aunque todavía no se conoce si se trata de un brazo independiente o si deriva de uno ya conocido y de ser aprobada la hipótesis, estaríamos hablando de una extensión al brazo de Norma-Cisne.

Se encuentra cercano al brazo del Cisne y desde la Tierra se le puede encontrar entre las constelaciones de Vela y Carina.

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Poblaciones Estelares 

Las poblaciones estelares fueron diferenciadas por el astrónomo Walter Baade, usando la Galaxia Andrómeda como fuente de estudio, dividiendo las estrellas según dos poblaciones, las de Población I y las de Población II.

Para poder clasificar una estrella según este criterio es necesario conocer y estudiar su velocidad en la galaxia, la zona donde se encuentra, cuantos años tiene de haber sido creada y su composición tanto química como mineral.

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Estrellas de Población I: 

Son las que se encuentran en el disco galáctico de cualquier galaxia, y que poseen minerales mucho mas pesados que el helio (llamados metales). Por lo que si al realizarse el estudio poseen metales serán directamente clasificadas como de Población I,

Los metales de estas estrellas son provenientes de las explosiones supernovas de otras estrellas, y de la formación de nuevas estrellas que a partir de esta explosión se forman.

El Sol forma parte de las estrellas de población I, así como la mayoría de las encontradas en el Disco galáctico de la Vía Láctea.

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Estrellas de Población II: 

Estas estrellas son las que presentan poca o nula cantidad de metales. Son aquellas estrellas con muchos años de haber sido creadas, y normalmente son las que fueron formadas en conjunto con la galaxia, gracias a la explosión del Big Bang.

Ya que están normalmente asociadas a la formación inicial de las galaxias, estas se encuentran con abundancia en el núcleo y el halo galáctico.

Formación

Durante los últimos años, las agencias principales de exploración espacial, como la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) se han encargado de investigar la Vía Láctea o Galaxia del Sol, para averiguar el origen, creación, formación y evolución de nuestro hogar, y además colaborando con la Astrobiología.

Con el telescopio Hubble se han podido investigar y observar diferentes cúmulos estelares que conforman la Vía Láctea.

Se llego a la conclusión que nuestra galaxia se formo en dos fases, una rápida y otra mucho más lenta que incluso sigue sucediendo. 

La primera fase fue poco después del Big Bang, cuando diferentes cúmulos de estrellas se unieron y se alojaron en lo que conocemos como el Halo, esto debido a la edad que tienen las estrellas, sus componentes y sus gases. 

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La segunda se trató más sobre adición de otras galaxias más pequeñas que fueron arrastradas por la Vía Láctea, este proceso sigue sucediendo hoy en día, aunque en pocas cantidades por el vacío intergaláctico en que nuestra galaxia se encuentra. 

Las estrellas que conforman los cúmulos del Halo, tienen todas aproximadamente la misma edad, que data de unos 12.800 millones de años, por lo que se entiende que lo que formó la galaxia también formó estos cúmulos. 

También se encontraron agrupaciones de estrellas mucho mas jóvenes y de composición diferente, lo que sugiere que se produjeron de otras primeras fases de galaxias enanas, que terminaron siendo devoradas por una más grande, la Vía Láctea. 

Sobre el núcleo galáctico

Historia y trayectoria hasta la actualidad

La historia de la Vía Láctea o Galaxia del Sol empieza con la creencia de que lo que se veía en el  cielo como un rastro de leche derramada por la diosa griega Hera, aunque el astrónomo Demócrito sugirió que eran estrellas que se encontraban muy lejos para distinguirlas por separado, sin embargo, no fue tomado en cuenta. 

No fue hasta 1609 que Galileo Galilei, astrónomo, usó el telescopio y constató que lo que aclamaba Demócrito era cierto, y que todo el planeta estaba rodeado de estrellas. 

Se creía que el Sol era su núcleo, y que los cúmulos de estrellas de encontraban alrededor de esta. 

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Sin embargo, luego de estudios detallados, se llegó a concluir que el Sol no se encontraba en su centro, si no que era una de las millones de estrellas que conformaban esta agrupación, aproximadamente a unos 25 mil años luz del centro. 

Poco después la Vía Láctea pasó de ser tan solo un cúmulo globular, a ser una Galaxia, ya que los cúmulos representan miles de estrellas, y la Galaxia del Sol sobrepasaba por mucho esa cantidad. 

Más tarde se denominó que la Vía Láctea es una galaxia en forma de espiral alrededor de un núcleo, del que salen dos brazos. 

La Vía Láctea y el Sistema Solar

Nuestro sistema solar se encuentra en el Brazo de Sagitario, específicamente en el brazo Orión, también conocido como Local. Se encuentra a 28 mil años luz del centro y a 22 mil del extremo. 

El Sistema Solar tarda unos 225 millones de años aproximadamente en hacer su recorrido total alrededor del núcleo, viajando a 270 kilómetros por segundo (km/s) 

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La Tierra

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La Tierra se ubica en el Brazo Orión, ya que forma parte del Sistema Solar, el cual se encuentra en este brazo.

Desde la tierra la Vía Láctea o Galaxia del Sol se observa como una banda tenue que es visible solo en noches serenas y tranquilas, en lugares con poca luz eléctrica, aunque puede verse de forma mas intensa en noches de verano con cielo despejado y sin Luna.

Todo lo que llegamos a ver en el cielo forma parte de la Vía Láctea, solo que las estrellas que logramos ver con más detalle y separadas, son las que están más cerca y es fácil de distinguirlas de las demás que están a millones de años luz de distancia. Sin embargo existen las Nubes de Magallanes (Mayor y Menor) que no forman parte de nuestra galaxia.

La Vía Láctea o Galaxia del Sol es mucho mas visible en el Hemisferio Sur, y se extiende a través de las constelaciones de Perseo, Casiopea y Cefeo. Y su zona más brillante es en dirección a Sagitario, entre la constelación de Escudo y Escorpio debido a que en esta dirección se encuentra su núcleo, donde se acumulan más estrellas.

Los planetas del sistema Solar y nuestra galaxia 

Planetas de la Vía Láctea o Galaxia del Sol

Al mirar al cielo es muy fácil distinguir las millones de estrellas que se logran ver en el firmamento, sin embargo, lo que uno normalmente ignora, es la asombrosa cantidad de planetas que podrían existir en la Vía Láctea aparte de nuestro sistema solar. 

Ya son conocidos los planetas y planetas enanos que conforman nuestro sistema solar, acompañando al Sol: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno, la Luna y los enanos Plutón, Ceres, Eris, Makemake y Haumea. 

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Sin embargo, existen grandes posibilidades de que cada estrella posea al menos un sistema que integre a uno o dos planetas como mínimo, y teniendo en cuenta la gigantesca cantidad de más de 200 mil millones de estrellas en nuestra galaxia estaríamos hablando de 400 mil millones de planetas aproximadamente.

Estos cálculos de estadísticas favorecen a diferentes estudios que buscan encontrar exoplanetas que logren ser habitables por vida humana, animal y vegetal. 

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Galaxia de Andrómeda y la Vía Láctea

La galaxia de Andrómeda es una galaxia espiral muy cercana a la Vía Láctea, y a sido utilizada como objeto de investigación para conocer más sobre la misma Galaxia del Sol.

Tiene un diámetro de 220 mil años luz y se cree que posee una cantidad de estrellas similar, aunque un poco mayor a la nuestra, esto debido a que se conoce que ella ha sufrido más fusiones con otras minigalaxias e incluso galaxias de gran tamaño, fenómeno que la Vía Láctea no ha vivido desde hace más de 10 mil millones de años.

Es la primera más brillante y grande, seguida de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, dentro del Grupo Local.

Sobre la colisión entre Andrómeda y Vía Láctea

Desde hace muchísimos años se ha creído que Andrómeda se encuentra a unos 700 kiloparsecs, sin embargo, estos datos tenían un gran margen de error debido a que era basado en datos no completamente exactos, por lo que la investigación siguió en base a la luz y el brillo de la misma, lo que terminó en la conclusión de que se encuentra a unos 775 kiloparsecs, que corresponde a 2 millones y medio de años luz.

Por otro lado, se conoce también que Andrómeda está en constante movimiento, pues según cálculos, la distancia se ha ido acortando gracias a su rotación y ha provocado que la misma se acerque con una velocidad de 300 kilómetros por segundo.

Debido a esto se tiene un margen de riesgo de que las dos galaxias sufran una colisión, aunque científicos afirman que esto no sucederá, pues este movimiento que sufre Andrómeda tan solo se debe a movimientos comunes para la misma y se desplaza de esta manera por el Grupo Local.

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Estrellas de la Vía Láctea o Galaxia del Sol 

La Vía Lactea está conformada por dos tipos de estrellas, clasificadas según Poblaciones estelares, de Poblacion I y Población II.

Las estrellas de Población I tienden a ser azules, brillantes y gigantes, son las más jóvenes, con muchos metales y que se encuentran con mucha abundancia en el disco de la galaxia específicamente.

Las estrellas de Población II son aquellas rojas y marrones, que pueden llegar a ser gigantes o enanas, se encuentran principalmente en el Halo galáctico y la zona central de la Vía Láctea. Estas se presentan en poca cantidad, pues son las más viejas y muchas de ellas ya han muerto como supernovas

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Galaxias satélite

Una galaxia satélite es aquella que órbita alrededor de una galaxia mucho mas grande, debido a la fuerza de atracción de produce la gravedad, la misma que provoca que la Luna gire alrededor de la Tierra y que la Tierra gire alrededor del Sol.

La Vía Láctea posee diferentes galaxias satélite, aunque tan solo 4 son las más conocidas. Dos de ellas conforman la Gran Nube de Magallanes, una galaxia pequeña que no presenta forma espiral, esto debido a la fuerza que ejerce la Vía Láctea sobre ellas.

Se encuentra a 163 mil años luz de distancia, lo que la convierte en la tercera galaxia más cercana a la nuestra. Se puede ver con mayor distinción desde el hemisferio Austral, sin embargo es muy difícil verla con simpleza, pues se encuentra muy lejos de nuestra posición en la galaxia.

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Otra de las galaxias satélites son las Enana Elíptica de Sagitario y la Enana del Can Mayor:

La galaxia Enana Elíptica de Sagitario fue descubierta en 1994 y posee un diámetro mayor a los 10 mil años luz,  se encuentra a 70 mil años luz de distancia desde la Tierra y a 50 mil años luz del centro de la galaxia. Recibe su nombre ya que se encuentra en dirección a Sagitario desde la vista terrestre.

Es muy difícil de observar desde el plano terrestre, pues se encuentra lejos de nuestro planeta puesto que no es muy grande, ya que no presenta formación estelar mayor por su falta de polvo estelar y gas por lo que sus estrellas son clasificadas como Población II.

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La galaxia Enana de Can Mayor se encuentra en la dirección de la constelación Canis Maior, descubierta en 2003, es una de las galaxias satélites que se encuentran en la órbita de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, y está conformada por aproximadamente mil millones de estrellas nada más, de las cuales la gran mayoría son Gigantes rojas de Población II.

Se encuentra a tan solo 25 mil años luz de distancia de nuestro sistema y a 42 mil del bulbo galáctico, por lo que se cree que es la más próxima a ser consumida por la galaxia primaria (Vía Láctea)

Gran Grupo Local

El Gran Grupo local o Grupo Local, es aquel conjunto de galaxias al cual la Vía Láctea o Galaxia del Sol es parte, incluyendo a Andrómeda y a la galaxia del Triangulo.

Debido a la infinidad del Espacio, es necesario dividirlo en Grupos para lograr ubicarse, por lo que se crea el grupo Local.

Las regentes y más importantes de este grupo son 3 galaxias ya anteriormente mencionadas, son las únicas de gran tamaño y con mayor densidad de estrellas:

  • Vía Láctea o Galaxia del Sol 
  • Galaxia de Andrómeda 
  • Galaxia del Triángulo 

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Además de estas 3, existen alrededor de 30 minigalaxias más, que actúan como satélites de las mayores y próximas a ser devoradas por ellas o como galaxias independientes buscando aumentar su tamaño.

Los grupos son separados en sistemas, según la galaxia que actúe como principal; en vista de que existen 3 galaxias grandes, pues el grupo se divide en 3 sistemas:

  • Sistema de Vía Láctea: es el sistema de nuestra galaxia, y está conformada por la Vía Láctea como centro gravitatorio y con galaxias satélites a su proximidad, en la cual figuran la Enana de Sagitario, la Enana del Can Mayor, la Gran Nube de Magallanes, la Pequeña Nube de Magallanes y otras galaxias enanas como la de Draco, Carina, Sextans o de la Osa Mayor, en conjunto con Leo I y Leo II
  • Sistema de Andrómeda: este sistema corresponde a la galaxia de Andrómeda, y está conformada por la misma y por sus satelites donde se enlistan las principales M32 y M110, en conjunto con NGC 147, Andrómeda I, Andrómeda II, Andrómeda III, Andrómeda IV, Andrómeda V, Andrómeda VI y Andrómeda VII.
  • Y por último Sistema del Triangulo: que tan solo posee como satélite a la galaxia Enana de Piscis

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El grupo local posee aproximadamente unos 4 millones de años luz en cuanto a diámetro, reuniendo en total a más de 40 galaxias y minigalaxias juntas formando parte de un Supercúmulo de grupos estelares aun más grandes llamado Virgo.

Vacío intergaláctico

Según estudios recientes se dice que la Vía Láctea se encuentra al borde de un gran vació intergaláctico, refiriéndose a que prácticamente no hay estrellas, galaxias, cúmulos ni nebulosas alrededor de la galaxia local en comparación a otras galaxias y a otros grupos galácticos.

Los astrónomos relacionan esta idea con un queso suizo, pues las estrellas se concentran en un solo lugar, en conjunto con el polvo y el gas interestelar, sin embargo, el resto del Espacio, se encuentra completamente vació, siendo conformado exclusivamente con Materia y Energía Oscura, es decir, que no produce ningún tipo de energía radioactiva ni electromagnética.

Más sobre el Vacío Intergaláctico

La burbuja local

La Burbuja Local es una zona o una cavidad dentro de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, donde se encuentra el Sol, el sistema solar y el planeta Tierra. Tiene un diámetro de unos 300 años luz aproximadamente, y cuenta con una gran cantidad de hidrógeno neutro.

Está ubicada, claro está en el Brazo de Orión y tiene una forma muy alejada de la esferoidal, pues se ve más angosta por la parte central de la misma y en los extremos está achatada, lo que la hace parecer un elipse o un reloj de arena.

Posee además una cantidad considerable de gas caliente e inestable que logra emitir rayos X en su radar.

Nuestro sistema Solar a estado navegando dentro de esta Burbuja, llegando a lo que hoy se conoce como Nube Interestelar Local durante los últimos 3,5 millones de años.

Se cree que su origen se remonta a la explosión en supernova de una de las estrellas cercanas al Sol, llamada Gemiga, que son su polvo y restos logró formar esta nebulosa.

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Nube Interestelar Local

La nube interestelar local es una nebulosa formada de polvo, gas y restos de supernova, que se produjo a partir de la unión de la Burbuja Local y la Burbuja Loop I.

Es denominada Local debido a que nuestro sistema Solar se encuentra actualmente en ella desde hace mas de 100 mil años, y lo seguirá estando por otros 20 mil o 30 años más aproximadamente ya que el Sol se encuentra en constante movimiento en conjunto con el sistema Solar dentro de la Burbuja Local.

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Su temperatura es muy similar la de la corteza exterior del Sol, aunque con un poco de diferencia a favor de la nebulosa, contando con 6000 °C, además posee incluso el doble de la cantidad de gas que la Burbuja Local, aunque con una gran diferencia en su densidad.

Cúmulo de Virgo

El Cúmulo de Virgo es un conglomerado de grupos de galaxias, de la cual el Grupo Local, y por lo tanto la Vía Láctea forman parte.

Recibe su nombre ya que se encuentra atravesando a la constelación de Virgo, aunque también se le puede observar cerca de la constelación de Coma Berenices, al igual que el polo Norte de nuestra galaxia.

El Cúmulo de Virgo se encuentra a unos 59.400 millones de años luz y se estima que debe poseer de 1300 a 2000 galaxias.

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Este cumulo forma parte de lo que se conoce como el Gran Supercúmulo Local, en donde también forma parte el Grupo Local, donde se encuentra nuestra galaxia.

Está compuesta por diferentes tipos de galaxias, tanto elípticas como espirales, y aunque la mas grande es la llamada Messier 49, la galaxia Virgo A es la más notable y conocida.

Su medio intergaláctico está compuesto por diferentes tipos de cuerpos, pues se han observado grandes cantidades de plasma, estrellas e incluso nebulosas planetarias y cúmulos que se cree que han sido arrastradas fuera de las galaxias gracias a la acción de la gravedad existente entre las galaxias.

Estrellas de Disco

Las estrellas del Disco, no es más que lo que su nombre explica, son las estrellas que forman parte y se ubican dentro del disco galáctico de una galaxia espiral, en este caso la de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, nuestro hogar.

El Sol es una de estas estrellas, aunque se encuentra en el disco fino o delgado como Alfa Centauri, y que se distancian a casi mil años luz del plano galáctico. Luego logramos encontrar a más estrellas en el disco grueso de la Vía Láctea, como lo son la estrella Arturo y la brillante Menkent.

Dentro de este segmento figuran las siguientes estrellas más conocidas,

  • Andromeda 14
  • 72 Herculis
  • 171 pUPPIS
  • 65 Leonis
  • Epsilon Fornacis
  • Arturo
  • 35 Pegasi
  • Entre otras…

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Cúmulos globulares

Los cúmulos globulares representan en si a una población de estrellas, que se extiende desde las 100 mil a un millón de estrellas juntas en una zona especifica de una galaxia.

Las estrellas de esta agrupación tienden a ser viejas, de tipo II, sin mostrar presencia ni rastro de minerales más pesados que el helio.

Los cúmulos son los que normalmente conforman el bulbo galáctico de cualquier galaxia espiral, sin embargo , también se pueden encontrar en el disco de una galaxia, solo que en menos cantidades que los nucleares.

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Se cree que el origen de estas conglomeraciones estelares se debe a que al momento de la segunda fase de formación galáctica de la Vía Láctea o Galaxia del Sol las estrellas de otras galaxias enanas fueron extraídas por la fuerza gravitacional que la principal ejerció sobre el satélite, consumiendo el núcleo del mismo pero sin despedazar por completo la forma esférica que poseía antes de ser devorado.

Estimaciones realizadas en los últimos años arrojan que la Vía Láctea podría poseer más de 150 cúmulos en su disco y núcleo, donde la más importante hasta ahora es Omega Centauri y las Pléyades  por su brillo y cantidad de estrellas que se observan.

La Gran Grieta

También es llamada como El Lado Oscuro, La Grieta Oscura, o el Río Oscuro, se trata de un grupo de nubes de polvo moleculares superpuestas que se encuentran entre nuestro sistema Solar y el brazo de Sagitario. 

Se cree que se encuentra a unos 300 años de distancia desde la Tierra y que posee alrededor de un millón de veces la masa del Sol, compuesta por materia oscura, plasma, polvo y materiales no identificados.

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Se le puede encontrar dividiendo a la Vía Láctea a lo largo, y pueden observarse diferentes, aunque pocas, estrellas en su interior. 

Se extiende desde la constelación de Cygnus donde pasa por la constelación de Aquila, para luego engrosarse en Ophiuchus. Llega hasta Sagitario, donde deja de ser visible gracias al brillo del centro de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, para luego dejarse ver y terminar en la constelación de Centaurus. 

Corriente de Helmi

La corriente de Helmi es una corriente que forma parte de la Vía Láctea, y que hace 6 a 9 millones de años existía como una galaxia satélite de nuestra galaxia local.

Además se sabe que dentro de esta, existe un planeta exogaláctico denominado HIP 13044 b, con una masa de 1,3 veces la de Júpiter, en conjunto con su estrella. Lo particular de este planeta es que es el primer encontrado en la Vía Láctea o Galaxia del Sol cuya procedencia es de otra galaxia, y además que sobrevivió al cambio de su estrella en una supergigante roja.

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El hallazgo de este planeta es de suma importancia para la astronomía moderna, debido a la capacidad de este sistema de poseer una gigante roja como estrella y aun así mantener en su órbita a un planeta, lo que nos ayudará a entender cual es el futuro que le depara al Sol y a los planetas que conforman nuestro sistema Solar.

La Corriente de Helmi se encuentra a unos 2.200 años luz desde la Tierra y fue las estrellas que la conforman, incluyendo la estrella HIP 13044 y el planeta HIP 13044 b fueron consumidos por la Vía Láctea hace ya más de 7 mil millones de años.

El Cinturón de Gould

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En la Vía Láctea o Galaxia del Sol existen grupos de cuerpos celestes que no están reunidos en cúmulos si no en cinturones, como es el caso del Cinturón de Gould.

El Cinturón de Gould es un anillo conformado por estrellas de 3 mil años luz de diámetro, el cual abarca un espacio entre los 16 y 20 grados en relación al plano de la  galaxia. Posee una masa equivalente a 1 millón o 2 millones de veces la del Sol y se caracteriza por poseer estrellas de muy reciente creación. 

Se cree que el Cinturón de Gould, cuyo nombre proviene del científico que lo descubrió en los años de 1870, se formo hace más de 30 o 50 millones de años atrás, sin embargo no se conoce como se originó esta formación. 

El Sol y el Sistema Solar, se encuentran dentro del rango del Cinturon, a pesar de que no fue formado por el mismo y que no forma parte de él. 

Plano Galáctico

El plano galáctico de la Vía Láctea o Galaxia del Sol es aquella zona donde se proyecta todas las estrellas, polvo y gas interestelar que se encuentra en el disco galactico. Tiene un diametro de más de 100 mil años luz y un grosor de unos pocos 1000 años luz.

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Representa el espacio en que más se presentan las estrellas, en posición aplanada y de disco y atraviesa el centro de masas de nuestra galaxia.

Sus direcciones perpendiculares forman los polos galacticos de la Vía Láctea o Galaxia del Sol

Coordenadas galácticas

Las coordenadas galácticas es un sistema que se encarga de ubicar con datos precisos la posición de los cuerpos celestes existentes en nuestra galaxia. Su mapa se centra con el Sol, y el ecuador galáctico (que es aquel que divide a la Vía Láctea o Galaxia del Sol en dos mitades de igual tamaño y que atraviesa exactamente el centro de la galaxia), se encuentra alineado con el plano galáctico.

La ubicación se realiza con dos datos específicos, la longitud galáctica (l) y la latitud galáctica (b) y funciona de la siguiente manera:

  • Longitud Galáctica: es medida sobre el plano de la galaxia, la cual se encuentra alineada con el ecuador de la misma, funciona con sentido contrario de las agujas del reloj con una recta que conecta el Sol con el núcleo galáctico.
  • Latitud Galáctica: se trata del angulo que termina formando el cuerpo celeste en relación al plano galáctico y comprende grados negativos (en dirección al Polo Sur) y grados positivos (en dirección al Polo Norte)

Están basados en el funcionamiento de las coordenadas ecuatoriales, que son las usadas comunmente en el Planeta Tierra.

Sobre Sagitario A, el agujero negro

Polos galácticos y Núcleo de la Vía Láctea o Galaxia del Sol 

El polo norte de nuestra galaxia se encuentra en la constelación de Coma Berenices y según las coordenadas ecuatoriales se ubica en una ascensión recta de 12h 51m 26,282s y con una declinación de +27° 07′ 42.01″.

El Polo Sur galáctico se encuentra cercana a la constelación de Sculptor desde la vista terrestre, con unas coordenadas de ascensión recta de 0h 51m 26,00s y con una declinación de -27° 7′ 42,0″

Por otro lado, el núcleo de nuestra galaxia tiene una longitud galáctica de  359° 56′ 39.5″ y una latitud de −0° 2′ 46,3″, en dirección a la constelación de Sagitario.

¿Más vida en la Vía Láctea?

Poco  a poco, al pasar los años, se han descubierto millones y millones de estrellas, y con ellas, según la estadística, se podríangg encontrar otros planetas orbitando a su alrededor.

La Vía Láctea o Galaxia del Sol, posee alrededor de 200 mil a 500 mil millones de estrellas, por lo que si al menos la mitad, es decir 300 mil millones de estrellas tuvieran un sistema de un solo planeta seria prácticamente imposible pensar que el fenómeno de la vida fue un hecho particular en el planeta Tierra.

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Aunque también hay que tomar en cuenta si los planetas poseen las condiciones necesarias para albergar y desarrollar vida por su cuenta, lo cual reduciría el número total de exoplanetas residentes de vida, sin embargo el número sigue siendo bastante considerable.

La ecuación de Drake

Esta formula fue creada por el astrónomo Frank Drake, presidente del Instituto SETI, mientras buscaba comprobar la cantidad de planetas o de civilizaciones que serían capaces de recibir, captar y entender emisiones de radio.

Se tiene una estimación de que tan solo en el Universo observable existen alrededor de 2 billones de galaxias, con centenares de millones de estrellas cada una, por lo que se crea esta ecuación para encontrar cuantos planetas con vida inteligente es posible que existan en el Universo

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N = R* • Fp  • Ne  • Fl  • Fi  • Fc  • L

Donde N es el total de planetas capaces de entender las emisiones de radio.

R* la regularidad con que nacen estrellas en nuestra galaxia anualmente y que son capaces de sustentar una larga vida, siendo excluidas las gigantes rojas y las enanas azules

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Fp la fracción con que cada estrella pueda poseer un sistema de al menos un planeta

Ne es el número de planetas ubicados en una zona habitable del sistema, donde la temperatura es parecida a la del planeta Tierra y donde la posibilidad  de encontrar agua liquida es mayor.

Fl es la cantidad en fracción  de esos planetas que son capaces de formar vida, con condiciones correctas y cantidades abundantes de carbono, agua, fuentes de energía y material orgánico.

Fi es la fracción de los planetas que ceden la posibilidad de evolucionar la vida a una civilización inteligente

Fc representa la fracción de planetas donde la civilización está tan desarrollada que son capaces de comunicarse por emisiones interestelares

y L es el tiempo en que esa civilización existe,  es decir, hasta cuanto tiempo logran persistir en el Universo sin extinguirse por diferentes factores, desde contaminación , por la transformación de su estrella en una gigante roja o incluso la muerte de la misma.

Sin embargo, esta formula no ha podido ser aplicada con precisión, pues los datos utilizados son estimaciones que carecen de base netamente comprobada y porque algunos ni siquiera se han podido estimar, aunque la creencia de que debe existir más vida en nuestra galaxia está muy lejos de ser desechada

Actualidad 

Hoy en día continúan estudios que buscan comprobar la forma exacta de la Vía Láctea o Galaxia del Sol, así como si podría albergar más vida e incluso si en nos encontramos en un insólito espacio vacío, rodeado de materia y energía oscura, o si hay más galaxias que no hemos descubierto dentro del Gran Grupo Local. Para esto se desarrollaron dos telescopios que servirán no solo para estudiar más a fondo nuestra galaxia, si no todo el universo

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Telescopio Hubble

El Hubble o HTS e un telescopio que se encuentra hoy en día desde 1990 orbitando a 600 km el exterior de la atmósfera terrestre. Fue lanzado por la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) en colaboración con la Agencia Espacial Europea. 

Su trabajo planea culminar para el año 2021 que es cuando se desactivará y cumplirá con 27 años y casi 5 mese s de servicio para la humanidad. 

El telescopio Hubble, bautizado así por el astrónomo Edwin Hubble, ha realizado hasta ahora 5 misiones de servicio, las cuales han servido para recopilar datos sobre la cantidad de estrellas, galaxias y cuerpos celestes en nuestra galaxia en incluso sobre el origen de nuestra existencia.

Fotos del Hubble más destacadas

Telescopio James Webb 

El telescopio espacial James Webb (JWST), es un proyecto en construcción, que buscará estudiar el firmamento y más allá de él, con frecuencias infrarrojas, actuando como sucesor del Hubble o como un suplemento para el mismo. 

Contará con una cámara de infrarrojo cercano, un espectrógrafo y sensores de guía finas, será capaz de funcionar de 5 a 10 años, mucho menos en comparación a el HTS y será lanzado a finales del 2018 por la NASA en conjunto con la Agencia Espacial Canadiense. 

Su objetivo más importante y por el que los astrónomos están más ansiosos, es el hecho de que con este telescopio será capaz de observar más allá que los equipos que se poseen en el Planeta y el espacio actualmente, lo que nos permitirá conocer y observar las estrellas más viejas y antiguas de las galaxias  incluso, el núcleo de la Vía Láctea o Galaxia del Sol y otras galaxias vecinas. 

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